En el pequeño y colorido gimnasio de la Escuela Rio Grande, dos docenas de niños de 6 a 9 años realizan ejercicios de fútbol mientras los entrenadores los dirigen en una mezcla entre español e inglés. Es una de las primeras prácticas desde que este club de fútbol en desarrollo, el Santa Fe United Football Club, se hizo oficial con la Asociación de Fútbol Juvenil de Nuevo México.

Pero no es un club cualquiera- es el primer club sin fines de lucro de la ciudad que permite que jugar sea completamente o casi gratis para todos los niños.

La falta de opciones y el alto costo de las tarifas de inscripción, uniformes, entradas a torneos y viajes finalmente llevaron a que un padre de Southside, Omar Reyes, a creara Santa Fe United en septiembre del año pasado. Fue aprobado como club y organización sin fines de lucro a principios de año, creando oficialmente dos equipos separados llamados Strikers.

Santa Fe United nació de un equipo más pequeño que ya había estado jugando junto durante dos años con La Liga, una liga local. Pero cuando solo una parte del equipo podía darse el lujo de unirse a un club y jugar en un torneo más grande, Reyes decidió que ya era suficiente y que debía crearse un mejor balance entre una opción asequible financieramente y un mejor nivel de competencia.

"Algunos de los clubs aquí y en Albuquerque cobran entre $ 300 y $ 1,000 para poder jugar en sus equipos, y dentro de la comunidad latina, muchos padres tienen uno, dos o incluso tres niños que quieren jugar fútbol, "Dice Reyes, uno de los siete miembros de la junta y el padre del capitán del equipo. "Eso suma $ 2,000, $ 3,000. Algunos de los padres no pueden pagar esa cantidad de dinero para que los niños jueguen al fútbol ".

Dejar jugar fútbol gratis es un gol inusual en un club americano, algunos de los cuales tienen un precio para las familias de bajos ingresos. Mientras que las escuelas secundarias en el área tienen equipos de fútbol, las escuelas primarias y secundarias no. Los niños pueden jugar en ligas como La Liga y la Organización de Fútbol Juvenil Americana de Santa Fe y pagar menos, pero solo pueden competir en juegos locales y no en torneos más grandes sin unirse a un club.

El Río Rapids Northern Soccer Club, uno de los más grandes de la ciudad, cobra $ 450 por jugador para la temporada de otoño y $ 330 para la temporada de primavera.

Reyes dice que otro aspecto único de Santa Fe United es que aceptará a cualquier niño, independientemente de si alguna vez ha tocado un balón de fútbol.

Aunque Reyes dice que el equipo ha tenido problemas para recaudar suficiente dinero en los últimos meses, tuvo suficiente para pagar por 33 niños para que jugaran en un torneo en Albuquerque en febrero, el cual ganaron. Los padres solo tuvieron que pagar $ 10 por niño.

Otras cosas también están mejorando para el equipo. En la primavera, Santa Fe United tendrá su propio campo, gracias a un acuerdo alcanzado entre el club y el distrito escolar.

El distrito escolar asumirá los costos de restauración de un campo abandonado en la antigua Escuela Intermedia Milagro en Zia Road y lo convertirá en un campo de fútbol de uso gratuito. El club solo tendrá que pagar las tarifas de solicitud de uso de la instalación.

Gabe Rippel, un nacido y criado en Santa Fea y padre de uno de los jugadores, dice que necesita "mucho trabajo".

El distrito escolar le dijo a SFR que el campo estará listo para cuando comience la práctica de primavera.

Es algo que todos en el equipo esperan con ansias. Reyes dice que todos los jugadores son del lado sur, y hasta que se arregle el campo, los padres tienen que conducir media hora hacia el norte para practicar en el pequeño gimnasio de la Escuela de Río Grande al este del centro de la ciudad. El nuevo lugar de práctica estaría a cinco millas y 15 minutos más cerca de casa.

Santa Fe United tiene objetivos de crecimiento ambiciosos. Para apoyar a los niños que juegan gratis a largo plazo, el club también quiere formar un equipo de adultos. Las tarifas de inscripción y torneo para los adultos se destinarán a garantizar que los niños jueguen gratis. Reyes también espera que el club crezca a 300 jugadores para fines de 2020 y logre atraer más donaciones de la comunidad.

Hasta ahora, los padres han estado "tocando muchas puertas" para recaudar fondos, pero no se han abierto muchas aún, dice Reyes. A pesar de eso, el equipo ha reembolsado a los padres todos los gastos que han pagado. Ninguno de los miembros de la junta recibe compensación por su tiempo.

"No hay un solo dólar que se haya pagado aparte de un padre como reembolso", dice Rippel. "Se siente bien."

El club también tuvo dificultades para encontrar un lugar para jugar antes de que Rio Grande ofreciera su gimnasio. Todas las escuelas en Southside le dijeron al club que no había ni tiempo ni espacio para que los Strikers jugaran en sus instalaciones durante el invierno.

Santa Fe United no es el único club que tiene dificultades para encontrar un lugar con buenas condiciones para jugar, es un problema en general, incluso en una ciudad como Santa Fe con muchos fanáticos del fútbol, ligas y jugadores.

Los cinco campos de fútbol en el Complejo Deportivo Municipal de Recreación de Santa Fe sirven a más de 6,000 jugadores, repartidos en las cuatro ligas de la ciudad, además de usuarios ocasionales, escuelas y clubes de fútbol, dijo la abogada del proyecto Pilar Faulkner a SFR en agosto mientras la ciudad y el condado trabajaban juntos.

Para obtener más información sobre Santa Fe United, envíe un correo electrónico a misaelomar1983@gmail.com.